Чешуя горбуши мелкая (в боковой линии 160—190 че­шуек). В начале хода горбуша, выловленная морскими став­ными неводами, имеет ярко-серебристую окраску тела и толь­ко на хвостовом плавнике, имеющем большую выемку, ясно заметны довольно крупные темные пятна.

По мере усиления хода и особенно в разгаре его на теле рыбы выше боковой линии появляются большие продолговатые темные пятна; у значительной части самцов тело уплощается с боков, на спине заметен горб, на челюстях, зубы, рыло удлиняется, и иногда даже несколько загибается крючком книзу, серебри­стая окраска тела заметно утрачивается.

Самец горбуши на нерестилище


На первой жаберной дуге имеется 27—37 жаберных тычи¬нок (обычно 20) — костные или хрящевые выросты на внутренней стороне жаберной дуги. Причем они более длинные и ближе расположены одна от другой, чем у симы и кеты. Пилорических придатков 95—180, в среднем 129. Позвонков 66—72. В спинном плавнике (D) простых лучей III—IV, разветвленных 9—13, обычно 11. В анальном плавнике (А) — II—IV, 13—17, в брюшном плавнике (V) — 1, 9—10.
Молодь горбуши в отличие от молоди других дальневосточных лососей имеет серебристую окраску тела, с темно-си¬ней спинкой и никогда не имеет пятен на теле.
Распространена горбуша в северной части Тихого океана; по азиатскому берегу повсеместно от Берингова пролива и прилегающих к нему с севера вод на юг до залива Петра Великого включительно; по американскому побережью до р. Сакраменто. Входит в реки Командорских, Алеутских и Курильских островов, в реки Сахалина, Хоккайдо и северной части Хондо. В очень малых количествах встречается в реках Мэккензи, Индигирке, Яне и Лене.
Горбуша распространена вдоль всего сахалинского побережья, южных, средних и северных Курильских островов. Однако мощность ее нерестовых подходов в различные промысловые районы неодинакова. Главными районами промысла горбуши являются восточное побережье Сахалина (особенно южная его часть), залив Анива (западное его побережье) и северо-западное побережье о. Итуруп (охотоморское побережье), где вылавливают основную массу горбуши.
Сроки ее хода по различным районам следующие. Раньше всего горбуша подходит к юго-западному побережью Сахалина (в районе Горнозаводск—Чехов). Нерестовый ход ее здесь обычно начинается в начале июня. Массовый ход горбуши наступает (в зависимости от ее численности) со второй половины июня, иногда с первой декады июля и продолжается до половины — конца июля. Заканчивается обычно в конце июля — начале августа.
В более северных районах западного побережья ход горбуши протекает на 10—15 дней позднее.
В северной части залива Терпения (Поронайский рыбокомбинат) ход горбуши начинается с конца июня. Массовый ход обычно наступает в конце второй декады июля, иногда в начале третьей и продолжается до половины августа. Заканчивается в конце августа — начале сентября. В более северных районах восточного побережья Сахалина горбуша идет почти в эти же сроки или несколько позднее. Между тем, в южных районах восточного побережья Сахалина (Стародубск, Охотск) нерестовый ход горбуши начинается гораздо позднее, чем в северной части залива Терпения, — с первой — второй декады июля. Массовый ход наступает в конце июля — начале августа и продолжается до конца августа — начала сентября. Заканчивается 10 — 15 сентября.
В заливе Анива горбуша появляется почти в те же сроки или несколько позже, чем в южной части западного побережья, но массовый ход и окончание его совпадает чаще всего со сроками и продолжительностью хода горбуши у южной части восточного побережья Сахалина (Охотск—Стародубск). Это объясняется тем, что в залив Анива проникает некоторая часть проходящей преднерестовой горбуши с юго-западного побережья Сахалина и более значительная часть мигрирует туда с южной части восточного побережья Сахалина (или непосредственно от Курильских островов проливом Фриза).

В настоящее время имеется два мнения о миграциях гор­буши в реки восточного побережья Сахалина. Одни исследо­ватели считают, что она идет из Тихого океана южно-куриль­скими проливами (проливом Фриза, или проливом Екатери­ны), другие не отрицают этого, но добавляют, что значитель­ная часть горбуши западно-сахалинского стада, огибая по­бережье залива Анива, выходит на восточное побережье Са­халина. Нельзя согласиться с тем, что туда мигрирует гор­буша западно-сахалинского стада. Дело в том, что много­летними исследованиями (начиная с 1946 г.) нами установле­ны мощные преднерестовые скопления проходящей горбуши у юго-западного побережья Сахалина (главным образом в районе Горнозаводск—Чехов), где нет сколько-нибудь значи­тельных нерестовых рек. Между тем как в более северных районах западного побережья, где имеются сравнительно мощные нерестовые реки (Айнская, Лесогорка, Агнево и др.), скопления горбуши на протяжении последних  11  лет не наблюдается,  промысловый лов ограничен, и горбуша в эти ре­ки входит в очень небольших количествах. Следовательно, западно-сахалинское стадо горбуши настолько малочисленно, что не обеспечивает нормального заполнения рыбой нерестовых рек западного побережья. Поэтому естественно, что мас­совые скопления горбуши у юго-западного побережья Саха­лина относятся не к западно-сахалинскому, а к другому про­ходящему стаду горбуши. Но что это за горбуша и откуда она сюда приходит? На этот вопрос дают разъяснения новые данные о миграциях горбуши, полученные в 1956 г. Японски­ми рыбопромышленниками в больших масштабах был орга­низован ярусный лов горбуши в водах Тихого океана, приле­гающих к Хоккайдо, средним и южно-курильским островам, и вблизи пролива Фриза. В связи с этим в 1956 г. в ставных неводах у северо-западного побережья о. Итуруп и почти по­всеместно у берегов Сахалина в больших количествах попа­далась горбуша с оборванными ярусными поводцами и крюч­ками. Это своеобразное «мечение» свидетельст­вует о том, что горбуша мигрирует из Тихого океана проли­вом Фриза как непосредственно в реки северо-западного по­бережья о. Итуруп, восточного побережья Сахалина (особен­но южной его части), залива Анива, так и проходит проливом Лаперуза в южную часть западного побережья Сахалина, следуя далее на север и достигая этим путем лимана Амура (в Рыбновском районе поймано более 1000 шт. горбуши с крючками), где вылавливается преимущественно проходящая горбуша амурского стада. Это ставит под большое сомнение высказывания многих исследователей о миграции амурской горбуши с южных районов Японского моря (от берегов Ко­реи).  Более вероятно, что значительная часть горбуши идет из Тихого океана проливом Фриза и, минуя южную часть Охотского моря, проникает в Татарский пролив, следуя да­лее на север вдоль западного побережья Сахалина, дости­гая таким путем лимана и бассейна Амура.
Приведенные данные о миграции горбуши, вносят ясность и в причины образования ее больших преднерестовых скоп­лений в отдельные годы у юго-западного побережья Саха­лина. Лов горбуши с ярусными поводцами и крючками в 1956 г. позволяет заключить, что горбуша, следуя проливом Фриза в южную часть Охотского моря, проникает проливом Лаперуза в Татарский пролив, обнаруживается в начале ию­ня в открытой его части с наполненными пищей желудками (до 80% в начале июня), и в июне и июле подходит в зону морских ставных неводов юго-западного побережья Сахали­на (Горнозаводск—Чехов). Следовательно, в данном районе вылавливается проходящая преднерестовая горбуша различ­ных стад (восточно-сахалинского, западно-сахалинского и амурского). Поэтому размерно-весовой состав горбуши в этом районе имеет резкие колебания. Например, в 1949 г. средний размер колебался от 43 до 50 см и средняя плодовитость от 1160 до 1734 икринок, хотя год на южном Сахалине был очень богат рыбой.
По мере нагула горбуша из этого района уходит частич­но на юг, что подтверждается результатами мечения 1947 г и, огибая м. Крильон, входит в реки залива Анива и прохо­дит на восточное побережье, а остальная часть идет на се­вер, заходя в незначительных количествах в реки западного побережья Сахалина (местное стадо), проходя далее таким путем в лиман и бассейн Амура.
Следовательно, наиболее вероятной схемой миграций гор­буши, исходя из указанных данных, нам представляется следующая. Некоторая часть горбуши наиболее ранних сро­ков хода восточно-сахалинского стада и возможно одновременно или несколько позднее амурского стада идет из Тихого океана проливом Фриза  и, минуя южную часть Охотского моря, проникает проливом Лаперуза в южную часть Татарского пролива, где продолжает некоторое время нагуливаться, подходя (в отдельные годы в больших, в дру­гие годы с наиболее благоприятными условиями питания вда­ли от берегов в меньших количествах) к юго-западному побережью Сахалина. В то же время в этом же районе нагули­вается горбуша местного западносахалинского стада. По ме­ре нагула горбуша уходит из этого района в свои родные реки, частично в залив Анива и на восточное побережье Са­халина. Остальная горбуша идет на север, главным образом в лиман и бассейн Амура, и в очень небольшом количестве входит в реки западного побережья Сахалина (местное ста­до). Эта схема вполне увязывается и со сроками хода горбу­ши, так как у юго-западного побережья Сахалина он начи­нается раньше (в начале июня), в лимане Амура позже (во второй декаде июня), в заливе Анива почти одновременно или несколько позднее сроков хода у юго-западного побе­режья, а на восточном побережье со второй половины июня.
Вместе с тем большая часть горбуши восточносахалинского стада в июле и августе мигрирует из Тихого океана проливом Фриза, причем некоторая часть косяков заходит в реки, впадающие на охотоморском побережье о. Итуруп, в нерестовые реки восточного побережья Сахалина и в реки залива Анива (преимущественно западного его побережья).
Что же касается горбуши небольшого местного западно-сахалинского стада, то мы считаем, что она на далекие рас­стояния от юго-западного побережья Сахалина не уходит и зимует, по всей вероятности, в южной части Татарского про­лива или в северной части Японского моря. Об этом свиде­тельствует тот факт, что поздней осенью ежегодно сеголетки горбуши (средний размер 23 см) встречаются у юго-западного побережья Сахалина, и были случаи, когда осенью (в нояб­ре) их ловили в полутора милях от этих берегов на глубине 40 м.
Для уточнения схемы миграций горбуши и выяснения мест ее зимнего обитания нужны морские регулярные исследова­ния и массовое мечение в различных районах ее миграцион­ного пути.
В одном из главнейших районов промысла горбуши в во­дах о. Итуруп (побережье Охотского моря, особенно от м. Пржевальского до бухты Славная), куда она проходит из Тихого океана проливом Фриза, ход начинается в конце ию­ня. Массовый ход наступает обычно с третьей декады июля и продолжается до конца августа, а в особенно обильные рыбой годы (как это было в 1956 г.) до половины сентября. Заканчивается ход в конце сентября или несколько позднее.
В водах северных Курильских островов вылавливают пре­имущественно проходящую западнокамчатскую горбушу. Ход ее там обычно протекает в июле и августе.
Размеры и вес горбуши имеют колебания по годам. Из­вестно, что в годы малой ее численности размеры и вес, как правило, возрастают, тогда, как в годы высокой численности эти показатели уменьшаются. Так, например, на восточном побережье Сахалина в годы мощных подходов горбуша име­ла средний размер 46,4 см и вес 1,2 кг, а в годы слабого хо­да— больше (в среднем 48,5 см и вес 1,5 кг). То же самое наблюдается и в других районах промысла. Однако наряду с этим довольно часто бывают и такие случаи, когда разме­ры и вес горбуши оказываются различными в поколениях почти одинаковой мощности и равными у поколений различ­ной мощности хода.
В среднем за десятилетний период на Южном Сахалине длина горбуши равна 47 см, вес 1,4 кг, плодовитость 1,4 тыс. икринок, а на Итурупе (за три года) длина равна 48 см, вес 1,5 кг и плодовитость 1,4 тыс. икринок.
Горбуша, мигрирующая в пресные воды для икрометания, концентрируется в массовых количествах в районах наиболее мощных нерестовых рек восточного побережья Сахалина, а в заливе Анива главным образом в предустьевых простран­ствах рек его западного побережья.
На юго-западном побережье Сахалина наиболее мощные скопления преднерестовой горбуши из года в год наблюда­ются на ограниченном участке морской береговой линии (Горнозаводск—Чехов), где отсутствуют сколько-нибудь зна­чительные нерестовые реки. В этом районе концентрируется горбуша не только местного западносахалинского стада, мигрирующего для икрометания в реки западного побережья (Ватутинка, Айнская, Лесогорка и др.), но и горбуша, прохо­дящая за пределы западного побережья Сахалина. Основной причиной, обусловливающей массовые скопления горбуши В данном районе, являются благоприятные условия нагула: здесь она усиленно питается обильным зоопланктоном и мо­лодью рыб, особенно одноперого терпуга.
В Сахалинском заливе и в лимане Амура (Рыбновский район) вылавливают главным образом проходящую (в июне и июле) амурскую горбушу. На Итурупе наибольшее нерестовое значение имеют реки, впадающие в Охотское море, особенно в районе от м. Прже­вальского до м. Фриза (на северо-западном побережье ост­рова).
Горбуша, как правило, достигает половозрелое и прихо­дит в реки для икрометания на втором году жизни (1 +). Массовое определение возраста горбуши по чешуе, костям и отолитам во всех районах ее распространения (Амуре, Кам­чатке, Приморье, Сахалине, Курильских островах, Японии, Аляске) не дало сколько-нибудь существенных отклонений от одновозрастного состава, если не считать единичных, редко встречающихся, особей в трехлетнем (2 +) возрасте. Провер­ка возраста горбуши экспериментальным путем (мечение мальков и учет возврата половозрелых рыб, проводившиеся нами на Сахалине в 1947—1948 гг.) также подтвердила ее двухлетний возраст. Таким образом, горбуша созревает рань­ше других видов лососей этого рода.
Считают, что другие виды этого рода (дальневосточные лососи) растут медленнее. На самом деле темп роста горбуши почти не отличается от роста других видов этого же рода. Если горбуша за первый год жизни в море достигает в сред­нем длины 27 см, то за этот же период жизни в море, т. е. за первый год, другие лососи в среднем вырастают: нерка на 21 см, летняя кета на 22 см, сима на 24 см, осенняя кета на 25 см и кижуч на 30—34 см.
Поскольку горбуша мечет икру один раз в жизни в двух­летнем возрасте и после нереста погибает, в природе одно­временно существует только два ее поколения. Одно из них приходит для нереста только в четные годы, второе — в не­четные. Например, из икры горбуши нереста 1954 г мальки вышли из грунта и скатились в море весной 1955 г и возвра­тились в свою родную реку в виде половозрелых рыб для нереста в 1956 г.  Мальки из икры, отложенной горбушей в 1955 г, скатились в море весной 1956 г и возвратились для нереста в реки по достижении половой зрелости в 1957 г. Та­ким образом, поколения нереста 1954 и 1955 г — это два совершенно обособленных стада, которые и служат объектом промысла — одно в четные годы, другое в нечетные.
Горбушу вылавливают главным образом морскими ставными неводами. Вскоре после появления горбуши в уловах морских ставных неводов, а иногда и одновременно она входит в реки для икрометания.
Забота о беспрепятственном проходе рыбы в реки — это задача всех работников рыбной промышленности Сахалина.
Сырьевые запасы горбуши, так же как и других лососе­вых, могут нормально поддерживаться только в том случае, если ежегодно будет проходить вполне достаточное количе­ство рыбы в реки для размножения.
Нерест горбуши в реках Сахалина и Курил протекает главным образом в августе и сентябре, а в годы особенно мощных подходов продолжается и в октябре. Горбуша чаще всего откладывает икру в грунт на речных нерестилищах, лишенных выходов грунтовых вод. В ключах и на речных участках, где имеются выходы грунтовых вод, горбуша, как правило, не откладывает икры. И только в годы исключи­тельно больших подходов рыбы, когда нерестовых площадей не хватает, она вынуждена нерестовать на указанных участ­ках и ключах, а иногда и на заведомо непригодных местах рек, ключей и притоков.
В условиях нормального нереста горбуша предпочитает откладывать икру на нерестилищах, где грунт состоит пре­имущественно из средней и мелкой гальки с примесью песка. Глубина на нерестилищах горбуши при обычных условиях ко­леблется от 0,1 до 1,1 м и чаще всего до 0,5 м. Скорость те­чения имеет довольно большие пределы колебаний (от 0,2 до 1,1 м/сек.), но чаще всего нерест происходит при скорости течения, колеблющейся в пределах от 0,4 до 0,8 м/сек. Тем­пература воды во время нереста колеблется от 7 до 19°, со­держание растворенного в воде кислорода — от 15,2 до 21,2 мг/л (от 40 до 120% насыщения при данной температу­ре, чаще 70—80%), свободной углекислоты — от 0,02 до 12 мг/л, в среднем 4—6 мг/л, активная реакция (рН) — от 6,8 до 8,05, чаще не ниже 7.
На местах нереста горбуша откладывает икру обычно в два — три, а иногда и в четыре приема. В связи с этим при вскрытии бугров с заложенной в гнезда икрой, чаще всего икра обнаруживается под ними в двух или трех гнездах, хотя не всегда это ярко выражено. Икра обычно закладывается на глубину 15—25 см, реже 30—35 см от поверхности бугра.
Перед началом нереста самки горбуши делают хвостовым плавником в грунте ямы (гнезда), в которые откладывают икру, а самцы одновременно оплодотворяют ее, поливая мо­локами. После того как акт икрометания закончился, самка зарывает оплодотворенную икру слоем гальки в зависимости от глубины гнезд и сверху устраивает бугор высотой 15—25 см, затем несколько дней охраняет заложенную в гнезда икру и погибает от истощения. Самцы в нересте уча­ствуют с несколькими самками и после этого тоже погибают.
Скат молоди горбуши еще с значительным остатком жел­точного мешка из рек в море протекает вскоре после выхода их из бугров, преимущественно ночью. Днем мальки прячут­ся на дне реки среди камней, гравия и других предметов, где питаются главным образом личинками хирономид, веснянок и поденок, а в более позднее время ската в их желудках встречаются и мальки других рыб. По мере наполнения пи­щей желудков, мальки частично поднимаются со дна и скапливаются стайками в укрытых затененных от прямых» солнечных лучей местах, почти недоступных для хищников (которые питаются также преимущественно днем), где и дер­жатся до наступления темноты. При скате по реке мальки не просто дрейфуют с потоком, а активно плывут по течению. Они скатываются преимущественно в поверхностных слоях во­ды, а в лунные (светлые) ночи — в толще воды в придонных слоях. При достижении лиманов рек, подверженных приливо-отливным течениям, особенно в периоды, когда отливные те­чения больше всего совпадают со светлыми часами суток, молодь скатывается и в дневное время. Иногда некоторая часть ее задерживается в лиманах рек. Скат молоди горбуши из рек в море обычно начинается в начале мая. Массовый скат наступает во второй половине мая и продолжается до половины июня, заканчивается в июле. Скат молоди в отдель­ные годы колеблется в пределах до 10 дней в ту или другую сторону и происходит при температуре воды от 1 до 17°. Раз­меры скатывающихся мальков в среднем 32—33 мм, вес 200—210 мг.
После ската из рек молодь горбуши довольно продолжи­тельное время нагуливается в море в незначительном удале­нии от устьев родных  рек, находя здесь вполне благоприятные условия для питания и роста. Нами установлено, что у южной части западного побережья Сахалина и в заливе Анива сеголетки горбуши задерживаются до ноября, достигая к этому времени размера в среднем 23 см .  Лов молоди горбуши такого размера запрещен, поэтому при заходе в ловушки ставных неводов или улове их закидными неводами сверх законного прилова (8%), ее следует выпускать обрат­но в море в живом виде.
Поздней осенью (в ноябре) в связи с похолоданием поверхностных вод, сеголетки горбуши местного стада у юго-западного побережья Сахалина опускаются на глубины до 40м и, по-видимому, далеких миграций от этих берегов не совершают.
Что же касается сеголетков горбуши восточносахалинского стада, то они уходят в Тихий океан, где и нагуливаются до половозрелого возраста. Поскольку биология горбуши в море мало изучена, коротко остановимся на результатах недавних морских исследований.
В мае и июне 1958 г на СРТ-1035 «Алазея» было проведено изучение биологии горбуши и кеты в южной части распространения лососей в Тихом океане.  Обследована была акватория Тихого океан аот берегов южных и средних Курил, Хоккайдо и северной части Хонсю на юг до 39 °40′ с. ш., на север до 45°30′  с. ш. и на восток 154° в. д. , где повсеместно встречалась горбуша при изотермах (от 3 до 10°) в поверхностных  горизонтах воды (0-5 м). В результате проведения 31 дрейфа с лососевыми сетями в  разных районах океана было установлено, что наиболее высокие уловы горбуши в мае были при поверхностной температуре воды 9-10°. В это время горбуша усиленно питается.  В составе ее питания преобладали ракообразные :  эвфузииды, гиперииды, калянус кристатус, отчасти гастроподы, яйца гипереид и копепод, а так же изредка рыба (анчоус). В мае размерно-весовой состав горбуши из уловов дрифтерных лососевых сетей характеризовался следующими средними показателями: длина самцов — 47,8 см, вес 1,3 кг и коэффициент зрелости — 1,4; соответственно самок — длина 46,5 см, вес — 1,4 кг, коэффициент зрелости — 2,48 и средняя абсолютная плодови­тость — 1800 икринок.
В июне все эти средние показатели горбуши несколько увеличились, за исключением плодовитости.
Характерно, что в Тихом океане вдали от берегов (100— 150 миль) мы наблюдали в уловах дрифтерных лососевых сетей значительное количество самцов с ясно выраженным брачным нарядом. Природа этого явления пока не выяснена, но этот факт свидетельствует о том, что брачный наряд обра­зуется у лососей и в открытой части океана, независимо от действия пресных вод.
Исходя из результатов гидрологических исследований распределения кормового планктона и того обстоятельства, что наиболее высокие уловы горбуши в мае были при поверх­ностной температуре воды 9—10°, мы считаем, что основная масса горбуши зимует в Тихом океане при температуре во­ды 9—13°.
Принимая во внимание, что горбуша дрифтерными лосо­севыми сетями вылавливалась на такой обширной акватории Тихого океана, где нами проводились дрейфы и несомненно обитает значительно восточнее и южнее указанных выше координат, о чем свидетельствует промысел японцев в этих районах, можно предположить, что в этой части океана нагу­ливается и зимует горбуша восточносахалинского; амурско­го, охотского и камчатского стад.
В связи с тем, что запасы перечисленных стад горбуши резко сократились за последние годы, необходимо ввести си­стему регулирования промысла горбуши японцами и в юж­ном ареале ее распространения  (южнее 45° с. ш.).