Чешуя нерки по бокам тела серебристая, спина синеватая или зеленоватая. В отличие от кеты и кижуча нет серебристого налета на хвостовом плавнике. В период нереста спина и бока становятся красными, голова и плавники зелеными. В море от других лососей отличается также ярко-красным цветом мяса (у нерестующей рыбы мясо становится белым). Кроме того на теле нерки и плавниках отсутствуют пятна. Наиболее верным признаком, отличающим нерку от всех других дальневосточных лососей, является большое количество жаберных тычинок. В боковой линии 130—142 чешуи. Жаберных лучей 13—15, жаберных тычинок 30—40. Пилорических придатков 75—95. Позвонков 64—66. D III—V 9—10; А III—IV 13—15.
Распространена нерка в Беринговом и Охотском морях. В небольшом количестве входит в р. Анадырь, в реки Камчатки, Командорских островов и Охотского побережья. В Японском море ее нет. Есть на Курильских островах и в небольшом количестве в северной части о. Хоккайдо. Вдоль американского побережья от Берингова пролива до Калифорнии (р. Кламат).
Встречается только у Курильских о-вов (Итуруп и Кунашири). В недавнем прошлом небольшой промысел ее был в районе реки Красивая (тихоокеанское побережье о-ва Итуруп), в бассейне которой на озере Красивое (в 8 км от устья реки находился рыбоводный завод по искусственному разведению нерки). В последние годы количество нерки, входящей в озеро, значительно сократилось в результате вылова ее японцами в море на миграционных путях.

Ход нерки начинается обычно со второй половины июня и заканчивается в начале августа. Она нерестует в озере Красивом на чистом мелко- и среднегалечном грунте с обильными выходами грунтовых вод. На охотоморском побережье о-ва Итуруп нерка откладывает икру в грунт как в озерах и ключах, так и реках, но всегда на участках мощных выходов грунтовых вод. Разгар нереста приходится на конец сентября и октябрь. Известно, что самка нерки проводит на нерестилищах 15—30 дней, в течение которых выкапывает в грунте 3—5 ямок-гнезд, куда откладывает икру. Глубина закладки икры в грунт колеблется от 15 до 45 см от поверхности дна.

Массовый выход мальков из грунта происходит в мае и июне, иногда позднее. Мальки, вышедшие на ключевых нерестилищах, вскоре скатываются в основное русло реки. В озерных нерестилищах они идут в открытую часть озера, где летом держатся в верхнем прогретом слое воды, а зимой опускаются ниже и населяют всю толщу воды от поверхности до дна.
Молодь нерки обитает в пресных водах обычно не свыше трех лет, но иногда и более. За время пребывания в озерах и реках погибает около 90% вышедших из икры мальков.
Скатывается молодь нерки только вечером и ночью. Годовики ее в реках достигают длины 10—13 см, двухгодовики— 14—16 см.
В море нерка живет два-три года, достигая половозрелости, и возвращается в реки на четвертом, пятом или шестом году жизни.
Средняя длина половозрелой промысловой нерки 56—67 см, вес 2—3,5 кг, некоторые особи достигают 80 см длины и 5 кг веса. Плодовитость колеблется от 1,7 до 6,5 тыс., в среднем 3,7 тыс. икринок. На озере Красивом длина нерки колеблется от 46 до 66 см, в среднем 52—53 см, вес 2—2,2 кг и плодовитость в среднем 3,2—3,5 тыс. икринок.
Молодь нерки питается в озерах зоопланктоном (мелкими ракообразными), в ключах и реках — личинками комаров, летом — падающими в воду взрослыми насекомыми.
В море взрослая нерка питается преимущественно океаническим планктоном. С момента захода в реки половозрелые рыбы не питаются.