Спина, спинной и хвостовой плавники, а также бока чавычи выше боковой линии покрыты черными мелкими пятнами. Самец во время нереста имеет черноватый цвет с красными пятнами. Молодь часто имеет на теле темные большие пятна. В боковой линии 135—155 чешуи; жаберных лучей 15—19; пилорических придатков 140—185; жаберных тычинок 23—27. D III—IV 10; А III 15—16. По пятнистости тела чавыча сходна с кижучем, но отличается от него большими размерами тела и, главное, более низким хвостовым стеблем. Распространена чавыча у азиатского побережья Тихого океана от Анадыря до Амура, у охото-аянского побережья; редко заходит в Амурский лиман к устью р. Амура; появляется у Хоккайдо и вблизи Южно-Курильских островов (тихоокеанское побережье). По американскому берегу от м. Барроу (Ледовитый океан, Аляска) и Юкона до Калифорнии. Много чавычи в р. Колумбии.
Это самая крупная рыба из рода проходных дальневосточных лососей. Живет в море, идет для икрометания в реки обычно со второй половины мая, разгар в первой половине июня, конец—июле. Нерест в реках Камчатки с конца июля до августа.
Для нереста чавыча избирает быстрое течение и довольно глубокие места (до 1—1,5 м). Плодовитость ее от 4,6 до 14,3 тыс., в среднем 8,1 тыс. икринок. Выход из икры мальков в ноябре—декабре, а из грунта — весной. Скат их в море происходит летом, хотя наблюдается и в марте. Скатывающиеся сеголетки имеют длину 3,5—4 см, годовики—10 см, двухгодовики — до 14 см.
Молодь в реках питается преимущественно водными насекомыми и личинками, в море — пелагической рыбой (сельдь и др.). Рыбы, вошедшие в реки, не питаются.
У чавычи половая зрелость наступает на четвертом—седьмом году. Обычная длина ходовой чавычи в р. Камчатке 78—103 см, при весе 5,5—17 кг; средняя длина 90 см и вес 8,3 кг.
В реках Сахалина и Курильских о-вов присутствие чавычи пока не отмечено. Однако вблизи о. Итуруп (на тихоокеанском побережье) летом 1951 г. было поймано, дрифтерными сетями три экземпляра неполовозрелой чавычи в возрасте четырех лет (3+). Не исключена возможность, что и в этих водах она заходит в отдельные реки в единичных экземплярах.