Окраска тела мальмы в море серебристая, в реке появляются на боках тела многочисленные малиновые, розовые, серые и белые пятна (величина их обычно меньше величины зрачка). Ниже боковой линии пятен меньше и они более крупные.

Передние лучи брюшных и анальных плавников светлые. Задний край верхнечелюстной кости у взрослых особей заметно заходит за вертикаль заднего края глаза. Передний край верхней челюсти немного выступает за передний край нижней, у самцов на верхней челюсти хорошо заметна выемка. Хвостовой плавник у взрослых очень слабо выемчатый. Жаберных лучей 11—12, жаберных тычинок 18—22, пилорических придатков 22—27.
Мальма встречается в реках восточного побережья Сахалина (Тымь, Поронай) и Курильских островов. Она достигает половозрелости на четвертом году жизни, реже на третьем. Проводит в море лишь весенне-летний период. В реки для нереста и зимовки входит обычно с мая до конца августа. Нерест происходит с сентября по декабрь.
Молодь живет в реках и озерах обычно два года, иногда задерживается в пресной воде на четыре года.
Время пребывания мальмы в море совпадает со временем массового ската из устьев рек молоди лососевых, которую она пожирает.